Любой портрет природой своей как бы превосходит полдюжины «биографий» в том смысле, в каком биографии пишутся. Я вижу портрет, как горящую свечу, при свете которой нужно читать эти биографии. Тем самым достигается человеческое их понимание, - Томас Карлейл, один из основателей лондонской Национальной портретной галереи 

Первая в мире портретная галерея была создана в 1856 году несколькими выдающимися меценатами (в числе которых был граф Филип Генри Стэнхоуп и будущий премьер-министр Великобритании Бенджамен Дизраэли) с тем, чтобы увековечить образы британцев прошлых столетий — не только портреты маслом, но и миниатюры, рисунки, бюсты и фотографии. Большую часть собрания первоначально составили портреты из личных коллекций основателей и подарки их знакомых, которым понравилось начинание.

Самым первым экспонатом стал знаменитый «Чандосовский портрет» Шекспира - предположительно прижизненный портрет великого драматурга. Управлял галереей специально созданный для этого благотворительный фонд, который существует до сих пор и в который входили в разное время многие знаменитые политики, писатели и художники.

Портреты распределены по залам в соответствии со временем жизни изображённых на них лиц, начиная с эпохи Тюдоров. Основной принцип коллекции — значимость не художника, а изображенного на портрете человека, так как галерея изначально создавалась как музей, посвященный британской истории, а не портретной живописи как жанру.

Чтобы исключить предвзятость при решении о включении портрета того или иного деятеля в экспозицию, на протяжении 160 лет действовал запрет на приобретение изображений живущих и умерших менее десяти лет назад британцев. Отцов-основателей беспокоил вопрос объективности отбора картин, и они специально подчеркивали, что нужно включать и портреты тех, что совершил «большие промахи и ошибки», поскольку они могут послужить отличной иллюстрацией «истории гражданского общества, церкви и литературы». Это гарантировало, что портреты деятелей прошлого не будут тасоваться на манер карт в зависимости от текущего политического момента. 

Сегодня в Национальной портретной галерее представлено около двух тысяч портретов как значимых исторических деятелей, так и самых популярных персонажей современности. Значимость музея для современной Великобритании подчеркивает и тот факт, что с 2012 года галерея находится под официальным патронажем герцогини Кембриджской Кейт Миддлтон.

ВЫСТАВКА ЭКСПОНАТОВ ТРЕТЬЯКОВСКОЙ ГАЛЕРЕИ В ЛОНДОНЕ

Национальная портретная галерея и Государственная Третьяковская галерея в Москве отмечают 160 лет со дня основания обоих музеев перекрестными выставками лучших произведений из постоянных экспозиций. 

Посетители лондонской галереи с 17 марта по 26 июня 2016 смогут увидеть 26 лучших полотен кисти Репина, Серова, Ге и других живописцев в рамках выставки «Россия и искусство: эпоха Толстого и Чайковского». На портретах изображены величайшие деятели «золотого века» русского искусства – писатели и критики (среди которых особенно выделяются гениальные изображения Толстого, Тургенева и Достоевского), актеры и драматурги, композиторы и музыканты, поэты и меценаты. Эта уникальная выставка позволяет не только «познакомиться» с первыми лицами российской культуры, но и проследить путь развития отечественной портретной живописи, представляющей собой переплетение раннего реализма, ярких оттенков импрессионизма и смелых кубических форм.